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Astrônomos descobrem planeta muito semelhante a Mercúrio
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Impressão artística de um exoplaneta orbitando próximo da sua estrela.
Crédito: ESO/L. Calçada

 

É de tamanho muito semelhante ao da Terra, mas tem duas vezes e meia a massa do nosso planeta, o que o torna muito mais denso e, na sua composição global, mais parecido com Mercúrio. Um planeta descoberto à distância de 340 anos-luz poderá esclarecer as peculiaridades do planeta mais próximo do Sol, segundo um artigo publicado na revista Nature Astronomy e de autoria de uma equipe internacional da qual fazem parte nove investigadores do Instituto de Astrofísica e Ciências do Espaço (IA).

O planeta K2-229b atraiu a atenção da equipe pelo tamanho muito semelhante ao da Terra. Porém, seu núcleo metálico deverá perfazer 68% da massa, comparado com menos de 1/3 no caso da Terra. Esse resultado não seria esperado tendo em conta a composição química da estrela-mãe, comenta Vardan Adibekyan (IA e Universidade do Porto), um dos autores do estudo e que contribuiu para a caracterização química da estrela K2-229.

Esta estrela é um pouco mais nova e menos massiva que o nosso Sol e tem uma proporção ligeiramente menor de outros elementos químicos mais pesados que o hidrogênio e o hélio. Esta incongruência entre estrela e planeta é a primeira detectada num sistema extrassolar, mas, mesmo à nossa porta, em Mercúrio, verifica-se algo semelhante.

Terra, Marte e Vênus, assim como o Sol, partilham a mesma abundância relativa de certos elementos químicos, como o ferro, o magnésio ou o silício, diz Vardan Adibekyan. "Mercúrio é diferente, e pensa-se que algum processo externo tenha alterado significativamente a sua composição. Agora encontramos um planeta que apresenta a mesma particularidade, a de ter uma composição diferente da que seria de esperar a partir da composição da sua estrela-mãe."

A equipe espera que a descoberta de outros planetas do mesmo gênero possa ajudar a perceber melhor como é que planetas como Mercúrio se formaram e evoluíram. Poderá até complementar os dados de missões a este corpo no limite interior do Sistema Solar, como a Messenger e a futura BepiColombo, que será lançada este ano.

Para Susana Barros (IA e Universidade do Porto), coautora do artigo e que contribuiu para a detecção e caracterização do planeta K2-229 b, ele faz parte de uma classe muito interessante de planetas. "É do tipo terrestre, mas orbita extremamente perto da sua estrela, algo surpreendente, já que não existem no Sistema Solar. Este é outro excelente exemplo de como a descoberta de planetas extrassolares pode ajudar a compreender a formação do nosso Sistema Solar."

De fato, as semelhanças com Mercúrio terminam aqui. K2-229b orbita muito mais próximo da sua estrela, completando uma volta em apenas 14 horas (um ano em Mercúrio dura 88 dias terrestres). Já a sua temperatura durante o dia é mais de quatro vezes superior à da face diurna do planeta menor do Sistema Solar, podendo atingir os 2.000 graus Celsius, o suficiente para fundir ferro.

No sistema K2-229 foram identificados dois outros planetas, K2-229c e K2-229d. Este sistema planetário foi detectado através dos dados do telescópio espacial Kepler, da NASA, e confirmado e caracterizado com o espectrógrafo HARPS, do ESO.

 
 
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