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Moléculas orgânicas complexas reforçam condições para vida em Encélado
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Uma pluma dramática liberta água gelada e vapor na região polar sul da lua de Saturno, Encélado.
Crédito: NASA/JPL/SSI

 

Dados da sonda Cassini da NASA revelaram moléculas orgânicas complexas originárias da lua gelada de Saturno, Encélado, reforçando a ideia de que esse mundo oceânico abriga condições adequadas à vida. Os resultados desta nova investigação mostram moléculas muito maiores e mais pesadas.

Poderosas fontes hidrotermais misturam material do núcleo poroso e cheio de água da lua com a água do enorme oceano submerso da lua - e é libertado para o espaço, na forma de vapor de água e grãos de gelo. Uma equipe, liderada por Frank Postberg e Nozair Khawaja, da Universidade de Heidelberg, Alemanha, continua a examinar a composição do gelo ejetado e recentemente identificou fragmentos de moléculas orgânicas grandes e complexas.

Anteriormente, a Cassini tinha detectado moléculas orgânicas pequenas e relativamente comuns em Encélado. As moléculas orgânicas complexas, com centenas de átomos, são raras fora da Terra. A presença de grandes moléculas complexas, juntamente com água líquida e atividade hidrotermal, reforça a hipótese de que o oceano de Encélado pode ser um ambiente habitável.

Tais grandes moléculas podem ser criadas por processos químicos complexos, incluindo aqueles relacionados com a vida, ou podem vir de material primordial em alguns meteoritos.

Em Encélado, é provável que sejam originários da atividade hidrotermal que impulsiona a química complexa no núcleo da lua, comenta Postberg.

"Na minha opinião, os fragmentos que encontramos são de origem hidrotermal; nas altas pressões e temperaturas quentes que esperamos, é possível que possam surgir moléculas orgânicas complexas," realça.

O material orgânico é injetado no oceano por fontes hidrotermais no chão do oceano de Encélado - algo semelhante aos locais hidrotermais encontrados no fundo dos oceanos da Terra, que são um dos ambientes possíveis que os cientistas investigam para o surgimento da vida no nosso próprio planeta.

Em Encélado, bolhas de gás, que sobem por quilômetros de oceano, podem trazer material orgânico das profundezas, onde podem formar uma película fina que flutua na superfície do oceano e em fissuras, no interior da lua, por baixo da sua concha gelada.

Depois de subir até perto do topo do oceano, as bolhas rebentam ou dispersam o material orgânico, onde foram detectadas pela Cassini.

"Os estudos contínuos dos dados da Cassini nos ajudarão a desvendar os mistérios deste intrigante mundo oceânico," comenta a cientista Linda Spilker, do projeto Cassini no JPL da NASA em Pasadena, no estado americano da Califórnia.

 
 
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