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Cientistas confirmam diminuição na densidade atmosférica de Plutão

Durante o evento de ocultação estelar por Plutão, no dia 15 de agosto de 2018, vários telescópios implantados perto do meio do percurso da sombra observaram um fenômeno chamado “flash central”, provocado pela atmosfera de Plutão, refratando a luz numa região bem no centro da sombra. 

Crédito: NASA/SwRI

Quando Plutão passou em frente a uma estrela na noite de 15 de agosto de 2018, uma equipe de astrônomos liderada pelo SwRI (Southwest Research Institute) colocou telescópios em vários locais dos EUA e México para observar a atmosfera de Plutão, uma vez que foi brevemente retroiluminada pela estrela bem colocada. Os cientistas usaram esta ocultação para medir a abundância geral da tênue atmosfera de Plutão e encontraram evidências convincentes de que está começando a desaparecer, recongelando de volta para a sua superfície à medida que se afasta do Sol.

A ocultação demorou cerca de dois minutos, tempo durante o qual a estrela desapareceu de vista quando a atmosfera e o corpo sólido de Plutão passaram à sua frente. O ritmo no qual a estrela desapareceu e reapareceu determinou o perfil de densidade da atmosfera de Plutão.

Vários telescópios implantados perto do meio do percurso da sombra observaram um fenômeno chamado “flash central”, provocado pela atmosfera de Plutão, refratando a luz numa região bem no centro da sombra. Ao medir uma ocultação em torno de um objeto com atmosfera, a luz diminui à medida que passa pela atmosfera e, em seguida, retorna gradualmente. Isto produz uma inclinação moderada em ambas as extremidades da curva de luz em forma de U. Em 2018, a refração da atmosfera de Plutão criou um flash central perto do centro da sua sombra, transformando a curva num W.

Tal como a Terra, a atmosfera de Plutão é predominantemente nitrogênio. Ao contrário da Terra, a atmosfera de Plutão é sustentada pela pressão de vapor nos seus gelos à superfície, o que significa que pequenas mudanças nas temperaturas do gelo à superfície resultariam em grandes mudanças na densidade aparente da sua atmosfera. Plutão leva 248 anos terrestres para completar uma órbita completa em torno do Sol, e a sua distância varia do seu ponto mais próximo, cerca de 30 UA a 50 UA do Sol (1 UA, ou unidade astronômica, é a distância média da Terra ao Sol, cerca de 150 milhões de quilômetros).

No último quarto de século, Plutão tem recebido cada vez menos luz solar à medida que se afasta do Sol, mas, até 2018, a sua pressão à superfície e densidade atmosférica continuaram a aumentar. Os cientistas atribuíram isso a um fenômeno conhecido como inércia térmica.

O maior reservatório de nitrogênio conhecido é o Sputnik Planitia, um glaciar brilhante que constitui o lado oeste de Tombaugh Regio, o famoso “coração” de Plutão. Os dados vão ajudar os modeladores atmosféricos a melhorar a sua compreensão das camadas subsuperficiais de Plutão, particularmente em relação às composições que são compatíveis com os limites observados na transferência de calor.

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