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Astrônomos descobrem mais de 300 possíveis exoplanetas

Investigadores identificaram 366 novos exoplanetas usando dados do Telescópio Espacial Kepler, incluindo 18 sistemas planetários parecidos ao aqui ilustrado, Kepler-444, que tinha sido identificado anteriormente pelo telescópio.

Crédito: Tiago Campante/Peter Devine via NASA

Astrônomos da Universidade da Califórnia em Los Angeles (UCLA) identificaram 366 novos exoplanetas, em grande parte graças a um algoritmo desenvolvido lá. Entre as suas descobertas mais notáveis está um sistema planetário que compreende uma estrela e pelo menos dois planetas gigantes gasosos, cada um com aproximadamente o tamanho de Saturno e localizados excecionalmente perto um do outro. As descobertas estão descritas num artigo publicado na revista The Astronomical Journal.

O termo “exoplanetas” é usado para descrever planetas fora do nosso Sistema Solar. O número de exoplanetas identificados pelos astrônomos totaliza menos de 5.000, de modo que a identificação de novas centenas é um avanço significativo. O estudo de um novo grupo tão grande de corpos pode ajudar os cientistas a melhor entender como os planetas se formam e como as órbitas evoluem, e pode fornecer novas informações sobre o quão incomum é o nosso Sistema Solar.

O autor principal do artigo é Jon Zink, que obteve o seu doutorado em junho e atualmente é bolsista de pós-doutorado. Ele e Erik Petigura, bem como uma equipe internacional de astrônomos chamada projeto “Scaling K2”, identificaram os exoplanetas usando dados da missão K2 do Telescópio Espacial Kepler da NASA.

A descoberta foi possível graças a um novo algoritmo de detecção de planetas desenvolvido por Zink. Um desafio na identificação de novos planetas é que as reduções no brilho estelar podem ter origem no instrumento ou de uma fonte astrofísica alternativa que imita uma assinatura planetária. O algoritmo de Zink é capaz de separar os sinais que indicam exoplanetas e os que são meramente ruído.

Mas os astrônomos redirecionaram o telescópio para uma nova missão conhecida como K2, cujo objetivo era identificar exoplanetas em torno de estrelas distantes. Os dados do K2 estão ajudando os cientistas a entender como a localização das estrelas na galáxia influencia que tipo de planetas são capazes de se formar ao seu redor. Infelizmente, o software usado pela missão Kepler original para identificar possíveis planetas era incapaz de lidar com as complexidades da missão K2, incluindo a capacidade de determinar o tamanho dos planetas e a sua localização em relação à estrela.

Para o novo estudo, os investigadores usaram o novo software para analisar todo o conjunto de dados da missão K2 – cerca de 500 terabytes de dados, que abrangem mais de 800 milhões de imagens de estrelas – para criar um “catálogo” que em breve será incorporado ao arquivo exoplanetário principal da NASA. Os investigadores usaram o supercomputador Hoffman2 da UCLA para processar os dados.

Além dos 366 novos planetas identificados pelos investigadores, o catálogo lista 381 outros planetas que já tinham sido identificados anteriormente.

A descoberta do sistema planetário com dois planetas gigantes também foi significativa, porque é raro encontrar gigantes gasosos – como Saturno no nosso próprio Sistema Solar – tão perto da sua estrela hospedeira quanto estavam neste caso. Os investigadores ainda não conseguem explicá-los, mas Zink disse que isso torna a descoberta especialmente útil, porque pode ajudar os cientistas a formar uma compreensão mais precisa dos parâmetros de como os planetas e sistemas planetários se desenvolvem.

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