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Astrônomos descobrem uma super-Terra em volta de uma estrela anã vermelha

Impressão artística da super-Terra ao redor da anã vermelha GJ 740.
Crédito: Gabriel Pérez Díaz, SMM (IAC)

Nos últimos anos tem havido um estudo exaustivo de estrelas anãs vermelhas para encontrar exoplanetas em órbita. As estrelas têm temperaturas superficiais efetivas entre 2.400 e 3.700 K (mais de 2.000 graus mais frias que o Sol) e massas entre 0,08 e 0,45 massa solar. Neste contexto, uma equipe de investigadores liderada por Borja Toledo Padrón, estudante de doutorado do IAC (Instituto de Astrofísica das Canárias), especializado na procura por planetas em torno deste tipo de estrela, descobriu uma super-Terra orbitando a estrela GJ 740, uma anã vermelha situada a cerca de 36 anos-luz da Terra.

O planeta orbita a sua estrela com um período de 2,4 dias, e a sua massa é cerca de 3 vezes a da Terra. Dado que a estrela está tão perto do Sol e o planeta tão perto da sua estrela, esta nova super-Terra pode ser objeto de investigações futuras com telescópios de diâmetro muito grande no final desta década.

“Este é o planeta com o segundo período orbital mais curto em torno deste tipo de estrela. A massa e o período sugerem um planeta rochoso, com um raio de aproximadamente 1,4 raio terrestre, que poderá ser confirmado em observações futuras com o satélite TESS”, explica Borja Toledo Padrón, primeiro autor do artigo. Os dados também indicam a presença de um segundo planeta com um período orbital de nove anos e uma massa comparável à de Saturno (perto de 100 massas terrestres), embora o seu sinal de velocidade radial possa ser devido ao ciclo magnético da estrela (semelhante ao do Sol), de modo que são necessários mais dados para confirmar que o sinal decorre da presença de um planeta.

A missão Kepler, reconhecida como uma das mais bem-sucedidas na detecção de exoplanetas pelo método de trânsito (que é a busca por pequenas variações no brilho de uma estrela provocadas pela passagem de um planeta entre esta e o nosso ponto de vista), descobriu um total de 156 novos planetas em torno de estrelas frias. A partir dos seus dados, estimou-se que este tipo de estrela abriga uma média de 2,5 planetas com períodos orbitais de menos de 200 dias. “A busca por novos exoplanetas em torno de estrelas frias é impulsionada pela menor diferença entre a massa do planeta e a massa da estrela em comparação com estrelas em classes espectrais mais quentes (o que facilita a detecção dos sinais dos planetas), bem como o grande número deste tipo de estrelas na nossa galáxia,” observa Borja Toledo Padrón.

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