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Cientistas pesquisam a duração de um dia em Vênus

O planeta Vênus.

Crédito: NASA/JPL-Caltech

 

Vênus é um enigma. É nosso vizinho, mas, no entanto, revela pouco sobre si próprio. Um manto opaco de nuvens sufoca uma paisagem agreste atingida pela chuva ácida e cozida em temperaturas que podem liquidificar o chumbo.

Agora, novas observações a partir da segurança da nossa Terra levantam o véu sobre algumas das propriedades mais básicas de Vênus. Ao disparar repetidamente um radar da superfície do planeta ao longo dos últimos 15 anos, uma equipe liderada pela UCLA (Universidade da Califórnia em Los Angeles) determinou a duração precisa de um dia em Vênus, a inclinação do seu eixo e o tamanho do seu núcleo. 

A Terra e Vênus têm muito em comum: ambos os planetas rochosos têm quase o mesmo tamanho, massa e densidade. E, no entanto, evoluíram por caminhos totalmente diferentes. Características fundamentais, como quantas horas existem num dia venusiano, fornecem dados essenciais para a compreensão das histórias divergentes destes mundos vizinhos.

Mudanças na rotação e orientação de Vênus revelam como a massa se espalha no interior. O conhecimento da sua estrutura interna, por sua vez, fornece informações sobre a formação do planeta, a sua história vulcânica e como o tempo alterou a superfície. Além disso, sem dados precisos sobre como o planeta se move, quaisquer tentativas futuras de pouso podem ter um desvio de até 30 quilômetros.

As novas medições de radar mostram que um dia médio em Vênus dura 243,0226 dias terrestres – cerca de dois terços de um ano terrestre. Além do mais, a rotação de Vênus está sempre mudando. Num determinado momento será um pouco maior ou menor do que um valor anterior. A equipe estimou a duração de um dia a partir de cada uma das medições individuais e observou diferenças de pelo menos 20 minutos.

A atmosfera pesada de Vênus é provavelmente a culpada pela variação. À medida que gira em torno do planeta, troca muita energia com o chão sólido, acelerando e diminuindo a sua rotação. Isto também acontece na Terra, mas a troca acrescenta ou retira apenas um milissegundo de cada dia. O efeito é muito mais dramático em Vênus, porque a atmosfera é cerca de 93 vezes mais massiva do que a da Terra e, portanto, tem muita energia para trocar.

A equipe também relata que Vênus inclina-se para um lado precisamente 2,6392 graus (a Terra está inclinada cerca de 23º), uma melhoria na precisão das estimativas anteriores por um fator de 10. As medições repetidas de radar revelaram também o ritmo glacial no qual a orientação do eixo de rotação de Vênus muda, como o pião de uma criança. Na Terra, esta “precessão” leva cerca de 26.000 anos a completar um ciclo. Vênus precisa de um pouco mais de tempo: cerca de 29.000 anos.

Com estas medições precisas de como Vênus gira, a equipe calculou que o núcleo do planeta tem cerca de 3.500 quilômetros de diâmetro – bastante semelhante à Terra -, embora ainda não consigam deduzir se é líquido ou sólido.

 

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